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30/10/2018

_Unearthly Visions_

Unearthly Visions : Approaches to Science Fiction and Fantasy Art : Gary WESTFAHL & George SLUSSER & Kathleen CHURCH PLUMMER : 2002 : Grenwood Press (série "Contributions to the Study of Science Fiction and Fantasy" #98) : ISBN-13 0-313-31705-4 (la fiche ISFDB du titre) : vi+166 pages (y compris index et bibliographie) : semble coûter une grosse cinquantaine d'Euros pour un hc non illustré et être disponible en neuf (en POD ?) chez divers vendeurs en ligne.

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Un des derniers titres de la série d'ouvrages de référence de Greenwood, ce livre est un recueil d'essais originaux ayant pour objectif d'examiner l'art SF&F dans son contexte le plus large (je paraphrase ici l'introduction de Slusser). Il comprend donc une douzaine d'essais de taille variable (de six à vingt pages) séparés en deux parties, la première sur l'art "SF" et la seconde sur l'art "Fantasy", le tout rassemblé par les vieux routiers que sont Westfahl et Slusser, rejoints par Plummer, une "novice" qui n'a pas laissé d'autres traces dans la littérature sur le genre.

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Après une intéressante introduction de Slusser, on trouve donc successivement les textes suivants :

- Artists in Wonderland: Toward a True History of Science Fiction Art de Gary Westfahl qui propose une histoire de l'illustration SF en six époques, un exercice sans doute perfectible et/ou critiquable (et surtout trop court) mais qui donne une base satisfaisante pour approcher le sujet.

- The Northrop Continuum: Science Fiction Illustration and the Flying Wing Aircraft par Howard V. Hendrix, qui revient de façon séduisante sur la récurrence de l'image de l'aile volante dans la SF au travers de la célèbre nouvelle de Gibson.

- Less is More: Empty Space, Invisibility, and Modern Design est le texte d'une des co-editors de l'ouvrage une intervenante sur les arts décoratifs et les intérieurs (sérieux, c'est ce qui est mentionné dans sa courte biographie à la fin du livre). C'est un long essai sur la transparence dans le mobilier qui n'offre au final (et malgré quelques tentatives tirées par les cheveux) strictement aucun rapport ni avec le genre ni avec l'illustration de SFF.

- "Getting It Right": A Reflection on Titans and Technology est un texte de Gregory Benford (un habitué de ces recueils) qui évoque Chesley Bonestell en recyclant un des ses articles de 1970.

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- The Vision of Space: The Artist's View par Samuel H. Vasbinder (un professeur d'art) traite de la façon de représenter l'espace d'un façon assez absconse.

- Shapes From the Edges of Time: The Science Fiction Artwork of Richard M. Powers par Hampton et McKay est une étude assez détaillée de la carrière de Powers au sein du genre. Plutôt lisible mais certaines interprétations partent à mon sens un peu loin.

- Notes on the Geography of Bad--and Good--Fantasy Art de John Clute est une nième resucée de son système de classification de la Fantasy (tel que déployé dans son The Encyclopedia of Fantasy).

- Archaeological Fieldwork in the Paper Tiger Stacks Report #43: A Short Happy History of Fantasy Art de John Grant doit être une pièce sensément humoristique (du moins je suppose) composée de plusieurs saynètes qui a sans doute plus sa place dans un fanzine que dans un ouvrage académique (qui de surcroît n'est pas donné).

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- Wisdom and Clemency: The Collaborations of Margaret Wise Brown and Clement Hurd de Lundquist et Westfahl est un long article sur une série de livres pour enfants dont la présence dans ce recueil est sans doute due au fait qu'il soit cosigné par Westfahl.

- "And What Happened After": How J.R.R. Tolkien Visualized, and Other Artists Re-Visualized, the Denizens of Middle-Earth de Beatrix Karthaus-Hunt est une étude assez bien menée sur les différentes représentations des créatures imaginées par Tolkien.

- Conan the Oxymoron: The Civilized Savage of Robert E. Howard and Frank Frazetta par David Hinckley nous explique de façon pertinente pourquoi Frazetta est l'illustrateur "naturel" de Conan. Un discours séduisant.

Le livre se termine par une bibliographie secondaire (de "pictorials" et d'ouvrages théoriques) et un index.

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Au final, ce recueil, pourtant rassemblé par des pointures, est une déception. Les quelques textes valables étant noyés dans des choses sans grand intérêt pour l'étude du genre ou des tentatives malheureuse de recyclage. De plus, le choix d'avoir un livre entièrement consacré à l'illustration sans publier UNE SEULE image est une option particulièrement casse-gueule. A moins d'avoir une mémoire photographique et encyclopédique, la lecture de ce recueil doit obligatoirement se faire devant une bibliothèque très bien fournie ou en étant connecté sur un quelconque site qui permet de "voir" ce dont parlent les auteurs.

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Note GHOR : 1 étoile

05/10/2018

_The Space Odysseys of Arthur C. Clarke_

The Space Odysseys of Arthur C. Clarke : George Edgar SLUSSER : 2006 (mai 2010 pour mon exemplaire, mais la première édition chez Borgo date de 1978) : Wildside Press : ISBN-10 0-893-70212-9 (la fiche ISFDB du titre) : 64 pages (pas d'index ni de bibliographie) : coûte 14.95 USD pour un tp non illustré disponible chez Wildside Press sous forme de POD.

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Au risque d'être plutôt lapidaire, cet ouvrage est plutôt un long article publié isolément (un peu comme une novella) qu'un véritable ouvrage sur Clarke (il en existe d'ailleurs un certain nombre, le dernier étant celui de Westfahl). Dans ce long article, Slusser développe donc la théorie que toutes les oeuvres de Clarke sont basées sur le canevas de L'Odyssée (celle d'Homère ou ses variations par les poètes britanniques) et se finissent toujours par un retour soit physiquement sur la planète Terre, soit métaphoriquement vers des valeurs "victoriennes". Le livre est divisé en deux parties, la première exposant cette théorie et la seconde la mettant à l'épreuve de six romans tirés au hasard (sic). A noter l'absence (hélas habituelle pour cette collection) d'index ou de bibliographie.

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J'avoue ne pas avoir apprécié du tout cet ouvrage. Tout d'abord, le discours de Slusser m'a semblé brouillon (il est de plus desservi par une mise en page particulièrement monolithique) et la démonstration elle-même de la récurrence de la structure de L'Odyssée dans les oeuvres de Clarke (c'est à dire toute la deuxième partie) n'est absolument pas convaincante. Malgré des observations pertinentes (les différences entre SF US et SF GB) et même si certains points soulignés par Slusser mériteraient sans doute d'être approfondis (par exemple les valeurs de Clarke comme aristocratiques), l'ensemble est mal exécuté et trop léger pour emporter mon adhésion. J'ajoute que, mon appréciation négative de l'ouvrage peut aussi être due au fait que cela fait des décennies que je n'ai pas (re)lu un texte de Clarke.

clarke,anglais,1 étoile

Note GHOR : 1 étoile (et encore)

30/09/2018

_The Astounding Illustrated History of Science Fiction_

The Astounding Illustrated History of Science Fiction : Dave GOLDER & Jess NEVINS & Russ THORNE & Sarah DOBBS : 2017 : Flame Tree Publishing : ISBN-13 978-1-78664-527-2 (la fiche ISFDB du titre) : 191 pages (y compris index) : coûtait 20 GBP (ou 35 USD) pour un grand hc avec jaquette largement illustré en couleur, disponible (chez l'éditeur.

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Publié par un éditeur britannique qui comporte quelques ouvrages relatifs au genre au sein de son vaste catalogue, ce livre est un de ces "coffee table books" qui fleurissent souvent à l'approche des fêtes. De par ses dimensions (format presque carré de 30cm X 30cm), son poids, sa qualité de fabrication (relié, jaquette, papier de qualité, illustrations couleur pleine page) et sa ratio texte/image très faible, il est en effet le cadeau idéal à offrir à un amateur de science fiction quand on n'a pas d'autre idée (de plus que le prix est acceptable au vu des prestations comparé à un "simple" roman de SF). 

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Ecrit par quatre auteurs (à qui l'on doit en fait deux chapitres chacun, chapitres au styles d'ailleurs assez différent), il n'y pas grand chose à dire de la partie "texte" de l'ouvrage qui n'est que le glaçage du gâteau. En effet, la mise en page est très aérée (avec un interligne réglé sur "double" au moins) et le la partie écrite doit péniblement remplir une trentaine de pages d'un ouvrage maquetté normalement. C'est donc une histoire de la SF relativement classique, couvrant tous les types de SF (écrite et audiovisuelle) présentée en huit chapitres correspondant à autant d'époques suivant l'ordre chronologique, le tout avec un point de vue assez nettement britannique. Mary Shelley et son Frankenstein y sont par exemple donnés comme point de départ du genre suivant les théories d'Aldiss, un auteur qui a d'ailleurs droit à une élogieuse présentation. Les illustrations sont en fait le point fort de l'ouvrage, non pas qu'elles soient très originales puisqu'il s'agit surtout d'images de films (notamment beaucoup d'affiches) malgré pas mal de dessins originaux (il me semble, ceux-ci n'étant pas crédités) plutôt génériques (et pas forcément très "raccords" avec le texte qu'ils illustrent) , mais parce que la qualité de reproduction est excellente.

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Bien évidemment, un chipoteur dans mon genre pourra trouver que la partie consacrée à la proto-sf est trop importante (le livre organisé chronologiquement atteint l'année 1926 à la page 64 sur 188), une constante dans ce type d'ouvrage (un problème de droits ?). On pourra aussi relever des erreurs factuelles (des porte-avions durant la 1GM), une mise en page parfois prise en défaut, des illustrations peu ou pas légendés et un certain laisser-aller dans la rigueur du choix des illustrations avec des erreurs de datation de débutant comme cette une édition Pan de Childhood's end de la fin des années 70 (à vue de nez d'après le logo, voir l'image plus bas) pourtant présentée comme datant des années 40-50 (ce qui est le cas de celle-ci-dessous).

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Comme souvent, le résultat est assez décevant car ce type d'ouvrage n'apportera strictement rien au connaisseur (si ce n'est un certain énervement), mais sans doute n'est-il pas vraiment le public visé. A cela s'ajoute le fait que conter l'histoire du genre au travers de tous les médias (magazines, livres, films, séries, comics, art...) en débordant aussi sur la Fantasy et l'Horreur en trente pages est sans doute un exploit impossible, ce que confirme ce livre.

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Note GHOR : 1 étoile

27/09/2018

_Science Fiction and Fantasy Pseudonyms _

Science Fiction and Fantasy Pseudonyms (Revised and Expanded) : Barry McGhan : 1979 : Misfit Press : pas d'ISBN (la fiche ISFDB du titre) : vi+77 pages (index structurels) : coûtait 2.50 USD pour un petit tp non illustré de fabrication quasi-artisanale qui existe aussi en version à reliure à spirale (celui-ci est agrafé). Un livre difficile à trouver de part sa spécialisation.

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Comme son titre l'indique clairement, ce petit ouvrage fait partie d'une catégorie très spécialisée, la liste des pseudonymes que l'on rencontre dans le genre. Des publications de ce type reviennent avec une certaine régularité, soit sous la forme d'un ouvrage "solo" (comme le Pendex) soit sous la forme de chapitres spécifiques dans des ouvrages plus importants (comme dans le tome 3 de l'encyclopédie de Tuck).

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Le formalisme de cet ouvrage est classique pour ce type de travail avec une liste alphabétique de n-uples de noms mettant en correspondance noms réels (en gras) et pseudonymes. Les seules autres informations données sont les indications de l'origine de l'information. A noter que le livre est composé de deux parties ayant la même structure, la première semblant correspondre à la première édition chez Misfit Press (1976 ?) et la seconde (nettement plus courte) correspondant aux additions de 1979.

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Comme c'est souvent le cas, il n'y a guère d'informations "originales" dans ce petit opus du fait que les sources utilisées sont toujours à peu près les mêmes et en arrivent parfois à "tourner en rond" à cause d'une sorte de phénomène de référence circulaire. Cela restreint donc notablement l'utilité de ce court volume qui n'offre du coup qu'un intérêt historique.

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Note GHOR : 1 étoile

25/09/2018

_The Other Side of the Sky_

The Other Side of the Sky : An Annotated Bibliography of Space Stations in Science Fiction 1869-1993 : Gary WESTFAHL : 2009 : Borgo Press : ISBN-13 978-1-4344-5749-3 (la fiche ISFDB du titre) : 276 pages (y compris index) : coûte 19.99 USD pour un tp non illustré disponible chez Wildside Press et probablement en POD.

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Ecrit par Gary Westfahl, un infatigable auteur d'ouvrages de référence et un fin connaisseur du genre, cet ouvrage est prévu pour être une sorte de compagnon d'un autre de ses livres : Islands in the Sky (celui-là). Ce dernier est donc une étude du thème de la station spatiale dans la SF initialement publié en 1996 puis révisé en 2009. Le présent ouvrage est tout simplement la partie bibliographique lui correspondant. Les deux ouvrages formant un sorte de "pack" (étude/bibliographie) comme certains couples de livres de chez Greenwood (on pensera au duo Clockwork Worlds (l'étude) / Clockworks (la bibliographie)). Après une histoire éditoriale complexe qui a vu le livre rester plusieurs années dans les limbes (d'où la date de 1993 pour les plus récents titres inclus), il a été donc publié par Wildside/Borgo en conjonction avec la deuxième édition de Islands in the Sky.

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Cette bibliographie commentée recense donc 975 items (561 romans, 297 nouvelles et 117 oeuvres visuelles -cinéma ou télévision-) qui comportent ou mentionnent une station spatiale. On notera que Westfahl prend le terme au sens strict, c'est à dire une structure habitable en orbite fixe. Il exclut donc de ses paramètres par exemple les arches stellaires ou les villes volantes. Après une discussion de ces paramètres et une description de la méthode de compilation employée, les trois premières parties sont constituées de la bibliographie commentée de ces 975 œuvres qui sont réparties par type (romans puis nouvelles puis films/séries) et par ordre alphabétique d'auteur et de titre (pour les écrits). Outres les habituels éléments bibliographiques, une description de l'intrigue est généralement donnée ainsi que les raisons de l'inclusion de l'œuvre (en au plus une page). On notera que certaines entrées (une bonne moitié) sont justes indiquées comme "not seen". Le livre se termine par une liste des items par ordre chronologique et une bibliographie secondaire.

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Même si l'intention est louable, il est difficile de trouver un réel intérêt à la lecture de cet ouvrage, à moins de préparer soi-même une thèse sur les stations spatiales. Outre que les indications fournies sont parfois très sybilines : "A space adventure story featuring a space station" (ce qui est bref !), le grand nombre de "not seen" qui indique que l'auteur n'a pas lu le livre, vu le film peut les rendre sujettes à caution. De plus, ce "not seen" concerne des ouvrages qui comme The Two faces of Tomorrow de James P. Hogan ont pour thème principal une station spatiale et qui n'ont pas été consultés alors qu'ont été lus des textes où elle n'est qu'un élément de décor interchangeable.

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De plus, la liste fournie est "brute de fonderie" et ne met jamais les oeuvres en relation entre elles (il est vrai que ce n'est là le but d'une bibliographie) d'où une lecture un peu trop sérielle et aride. Sans doute, pour un amateur, aurait t-il été souhaitable que Westfahl se concentre sur moins d'ouvrages (vu qu'il ne les a pas lus) mais les évoque plus en profondeur car certains de ses commentaires sont plutôt intéressants mais la majorité est beaucoup trop sous-développée et se borne à récapituler l'intrigue ou citer des éléments de la quatrième de couverture. Au final une expérience de lecture peu gratifiante pour un livre dont la raison d'être en tant que titre solo est peu évidente et l'usage pratique problématique.

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Note GHOR : 1 étoile